Los conflictos entre padres pueden causar daños emocionales duraderos a los niños

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Según un nuevo estudio publicado en el Journal of Social and Personal Relationships, los niños que presencian regularmente un conflicto paterno pueden estar sufriendo un daño duradero a sus capacidades de procesamiento emocional, lo que los hace potencialmente sobrevigilantes, ansiosos y vulnerables a malinterpretar incluso las interacciones humanas neutrales.

Los hallazgos son particularmente fuertes para los niños que son naturalmente tímidos y sensibles.

“El mensaje es claro: incluso la adversidad de bajo nivel como el conflicto paterno no es bueno para los niños”, señaló la Dra. Alice Schermerhorn, profesora asistente del Departamento de Ciencias Psicológicas de la Universidad de Vermont y autora líder del estudio.

En el estudio, 99 niños (de 9 a 11 años de edad) fueron divididos en dos grupos sobre la base de los puntajes de las pruebas psicológicas que evaluaron la cantidad de conflictos paternales que experimentaron y la cantidad de conflictos que sintieron que amenazaban el matrimonio de sus padres.

Luego, los niños miraron una serie de fotografías de parejas que tenían interacciones felices, enojadas o neutrales y les pidieron que eligieran la categoría que les convenía.

La mayoría de los niños de los hogares en situación de bajo conflicto calificaron las fotos de manera consistente y precisa. Sin embargo, los niños de hogares en situación de alto conflicto sólo pudieron identificar con precisión a las parejas felices y enojadas, no a las que se encontraban en poses neutrales. Estos niños percibirían incorrectamente las fotos neutrales como enojadas o felices, o dirían que no sabían en qué categoría encajaban.

Según los investigadores, una posible razón de la incapacidad de los miembros del grupo de alto conflicto para evaluar las fotos neutrales podría ser la hipervigilancia. “Si su percepción del conflicto y la amenaza lleva a los niños y niñas a estar atentos a los signos de problemas, eso podría llevarlos a interpretar las expresiones neutrales como si estuvieran enojados o simplemente presentar mayores desafíos de procesamiento”, dijo Schermerhorn.

Alternativamente, podría ser que las interacciones parentales neutrales sean menos significativas para los niños que se sienten amenazados por el conflicto de sus padres.

“Tal vez estén más atentos a las interacciones de enojo, que podrían ser una señal para que se retiren a su habitación, o felices, que podrían indicar que sus padres están disponibles para ellos”, dijo. “Las interacciones neutrales no ofrecen mucha información, así que puede que no las valoren o aprendan a reconocerlas.”

El estudio también revela el impacto de la timidez en la capacidad de los niños para procesar y reconocer emociones. Los niños tímidos del estudio, que fueron identificados a través de un cuestionario completado por las madres de los sujetos, no pudieron identificar correctamente a las parejas en posturas neutrales, incluso si no eran de hogares de alto conflicto.

La timidez los hizo más vulnerables a los conflictos parentales. Los niños que eran tímidos y que también se sentían amenazados por el conflicto de sus padres no podían percibir las fotos de interacciones neutrales como simplemente neutrales.

“Los padres de niños tímidos necesitan ser especialmente cuidadosos sobre cómo expresan el conflicto”, dijo Schermerhorn.

Los hallazgos tienen implicaciones significativas, según Schermerhorn, porque arrojan luz sobre el impacto que puede tener en el desarrollo de los niños la adversidad de nivel relativamente bajo, como los conflictos parentales. Cualquiera de sus interpretaciones de los hallazgos -la falta de vigilancia o la imposibilidad de leer interacciones neutrales- podría significar problemas para los niños en el futuro.

“Por un lado, el exceso de vigilancia y la ansiedad pueden desestabilizar de muchas maneras diferentes”, dijo. “Por otro lado, la lectura correcta de las interacciones neutrales puede no ser importante para los niños que viven en hogares de alto conflicto, pero esa brecha en su inventario perceptivo podría ser perjudicial en experiencias posteriores con, por ejemplo, maestros, compañeros y parejas en relaciones románticas”.

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